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Norwegian Air acepta Bitcoins

Oslo, Noruega. 1 octubre, 2019. Cuando Norwegian Air Shuttle lanzó sus vuelos económicos a Estados Unidos en 2013, obligó a la industria de las aerolíneas a mirar de nuevo a un segmento de mercado descartado por muchos expertos por ser comercialmente una fantasía: los vuelos de bajo costo de larga distancia.

Seis años después, es difícil decir si la apuesta ha sido valida. El balance de la compañía aérea se ve ahora más débil que cuando sólo servía a los mercados de corta distancia. Los primeros competidores como WOW Air y Primera Air han colapsado. Sin embargo, los Boeing 787 Dreamliners noruegos siguen cruzando el Atlántico diariamente y se defiende frente a una nueva generación de servicios de bajo costo de larga distancia gestionados por las compañías aéreas europeas tradicionales.

La decisión del co-fundador noruego, Bjørn Kjos, 73, de renunciar al control financiero y de gestión de la empresa ha puesto mientras tanto a una generación más joven de ejecutivos -incluido su hijo, Lars Ola Kjos- a cargo de la planificación estratégica.

Y su táctica de apertura no parece menos ambiciosa o transformadora que la incursión de Bjørn Kjos en operaciones de larga distancia.

A un mundo de distancia del negocio de la aviación, Norwegian decidió invertir en su bolsa de criptomonedas, la Norwegian Block Exchange (NBX), que abrió sus puertas virtuales el  mes pasado. La NBX hará de las criptomonedas el canal de pago más atractivo para los vuelos noruegos – ofreciendo tarifas reducidas y beneficios codificados en una cadena de bloques (Blockchain) en un intento por acelerar lo que la gerencia ve como la inevitable decadencia del sistema bancario del viejo mundo.

De manera más inmediata, la aerolínea cree que este cambio a las monedas digitales reducirá sus costos y la liberará del dominio de los intermediarios financieros.

“Ahora que tenemos la bolsa, vemos que podría ser el corazón de un ecosistema completamente nuevo”, dijo Stig Aleksander Kjos-Mathisen, director ejecutivo de NBX y yerno de Bjørn Kjos.

NBX se lanzó como un marketplace independiente en septiembre, permitiendo a los usuarios intercambiar monedas fiduciarias (inicialmente NOK, seguidas de SEK, DKK, EUR y USD) por monedas digitales (inicialmente Bitcoin, Ethereum y US Dollar Coin). Su creación podría no haber sido necesaria si ya existiera una plataforma comercial de renombre en Escandinavia, dijo Kjos-Mathisen, pero al desarrollarla desde cero, la aerolínea ganó “al menos una mano izquierda en el volante” de su futuro criptoeconómico.

Las aerolíneas suelen pagar comisiones de transacción de entre el 1,5% y el 2,5% en las reservas realizadas con tarjeta de crédito. Los bancos intermediarios adquirentes retienen entonces un porcentaje de los ingresos para cubrir el riesgo de reclamos por contracargos derivados de insolvencias. En el caso de Norwegian, la cantidad retenida ha ido aumentado constantemente debido a la preocupación por la salud financiera de la aerolínea, lo que la ha obligado a emitir bonos que pagan intereses para cubrir el déficit.

“Por qué deberíamos esperar a que lleguen nuestros ingresos y luego hacer que los adquirentes de tarjetas de crédito y las compañías de tarjetas de crédito ganen mucho interés con ese dinero”, preguntó Lasse Sandaker-Nielsen, jefe de comunicaciones de la empresa noruega. “Por eso la aerolínea está realmente interesada en esto: porque nos dará la oportunidad de obtener liquidez inmediatamente”.

Norwegian no está solo en el desarrollo de soluciones Blockchain para la industria aerea.

El mes pasado, la aerolínea rusa S7 Airlines procesó más de US$ 1 millón en pagos a través de una Blockchain privada que está desarrollando con Alfa-Bank. Sandaker-Nielsen dijo que la tecnología acelera las transacciones y elimina la necesidad de garantías de terceros. El facilitador de tickets ARC ha invertido en otra Blockchain, Blockskye, que promete “aumentar la eficiencia, la transparencia y la seguridad” en toda la cadena de distribución de tickets de avión.

Mirando más allá de los acuerdos de pago, IATA, el principal grupo comercial de la industria aeronáutica, identificó numerosas áreas que están maduras para la innovación con Blockchain. La IATA dijo que la fortaleza principal de la tecnología -registros de datos inmutables que proporcionan una única fuente de confianza- tiene implicaciones de gran alcance para el seguimiento del equipaje, la carga y los repuestos, así como para la verificación de la identidad de los pasajeros y la tripulación.

Sin embargo, a medida que crece el interés en la industria, el número de pasajeros que realmente quieren o pueden pagar en criptomonedas sigue siendo bajo. Actualmente se cree que menos de un tercio del uno por ciento de la población mundial es propietaria de bitcoins.

Eso hace que incentivar el canal de pago sea una prioridad para Norwegian y NBX.